July 17, 2019

Sesuatu perlombaan bulan baru sedang berlangsung, tetapi motivasi berbeda dari apa yang menempatkan manusia pada permukaannya 50 tahun yang lalu.

Semua orang, tampaknya, ingin pergi bulan sekarang.

 

Pada bulan Januari, Chang’e-4, pesawat ruang angkasa robot China termasuk bajak kecil, menjadi yang pertama mendarat di sisi jauh bulan. India bertujuan untuk meluncurkan Chandrayaan-2 bulan ini, upaya pertamanya untuk mencapai permukaan bulan. Bahkan sebuah organisasi nirlaba kecil Israel, SpaceIL, mencoba mengirim robot pendarat kecil di sana tahun ini, tetapi jatuh.

Dalam beberapa dekade mendatang, sepatu bot yang dikenakan oleh pengunjung dari negara-negara ini dan lainnya dapat menambahkan cetakan mereka ke debu bulan. Cina mengambil pendekatan yang lambat dan mantap, dan meramalkan kedatangan pertama astronotnya sekitar seperempat abad di masa depan. Badan Antariksa Eropa telah mengeluarkan konsep “desa bulan” internasional yang dibayangkan sekitar tahun 2050. Rusia juga telah menggambarkan rencana untuk mengirim astronot ke bulan pada tahun 2030, akhirnya, meskipun banyak yang meragukan hal itu mampu membayar biayanya.

Di Amerika Serikat, yang mengirim 24 astronot ke bulan dari 1968 hingga 1972, prioritas bergeser dengan keinginan Kongres dan presiden. Tetapi NASA pada Februari tiba-tiba didorong untuk mengambil langkah ketika Wakil Presiden Mike Pence mengumumkan tujuan menempatkan orang Amerika di bulan lagi pada tahun 2024, empat tahun lebih cepat dari jadwal sebelumnya.

“NASA sangat termotivasi,” Jim Bridenstine, mantan anggota kongres Oklahoma dan pilot Angkatan Laut yang dipilih oleh Presiden Trump untuk menjadi administrator agensi, mengatakan dalam sebuah wawancara. “Kami sekarang memiliki arah yang sangat jelas.”

Bagi India, mencapai bulan akan menyoroti kemajuan teknologinya. Cina akan memantapkan dirinya sebagai kekuatan dunia dari planet. Bagi Amerika Serikat dan NASA, bulan sekarang merupakan perhentian yang jelas di sepanjang jalan menuju Mars.

Daya tarik dengan rekan selestial Bumi tidak terbatas pada negara-bangsa. Sejumlah perusahaan telah berbaris dengan harapan memenangkan kontrak NASA untuk mengirimkan eksperimen dan instrumen ke bulan. Blue Origin, perusahaan roket yang dimulai oleh Jeff Bezos, pendiri dan kepala eksekutif Amazon, sedang mengembangkan pendaratan besar yang diharapkan untuk dijual ke NASA untuk mengambil kargo – dan astronot – ke permukaan bulan.

Mengamati hadiah lainnya

Selama tiga dekade setelah berakhirnya program Apollo, hanya sedikit yang berpikir banyak tentang bulan. Amerika Serikat telah mengalahkan Uni Soviet dalam perlombaan bulan. Setelah Apollo 17, kunjungan terakhir astronot NASA pada tahun 1972, Soviet mengirim beberapa pesawat ruang angkasa robot ke bulan, tetapi mereka segera kehilangan minat untuk eksplorasi lebih lanjut di sana.

NASA pada tahun-tahun itu mengalihkan perhatiannya untuk membangun pesawat ulang-alik luar angkasa dan kemudian Stasiun Luar Angkasa Internasional. Penjelajah robotnya menuju lebih jauh, menjelajahi Mars lebih intens, serta sabuk asteroid dan dunia luar tata surya.

Mr Bridenstine mengatakan salah satu alasan utama untuk mempercepat kembali ke bulan sekarang adalah untuk mengurangi kemungkinan politisi berubah pikiran lagi. Pendaratan 2024 akan terjadi menjelang akhir masa jabatan kedua presiden Trump, jika ia memenangkan pemilihan ulang tahun depan.

“Saya pikir sangat sedih bahwa kita belum kembali ke bulan sejak 1972,” kata Bridenstine. “Ada upaya di masa lalu. Mereka tidak pernah terwujud. ”

NASA telah menamai program bulan baru Artemis, setelah saudara perempuan Apollo dalam mitologi Yunani. Misi pertamanya adalah tes tanpa awak dari Space Launch System, roket besar yang sudah dalam pengembangan. Ini dijadwalkan untuk akhir tahun 2020, meskipun banyak yang memperkirakan peluncuran akan merosot ke 2021.

Penerbangan kedua – yang pertama dengan astronot di atas – akan terbang di sekitar bulan, tetapi tidak mendarat, pada tahun 2022.

Pada penerbangan ketiga, pada 2024, para astronot pertama-tama akan melakukan perjalanan ke Gateway, sebuah pos terdepan di orbit di sekitar bulan, dan dari sana naik pesawat ruang angkasa lain ke permukaan bulan, di suatu tempat dekat Kutub Selatan.

Bridenstine, yang digaungkan oleh pejabat NASA lainnya, telah berulang kali mengatakan bahwa Artemis akan membawa “wanita pertama dan pria berikutnya” ke bulan.

Sebuah dorongan utama untuk menyerbu bulan sekarang? Penemuan bahwa ada air di sana, terutama es jauh di dalam kawah kutub di mana matahari tidak pernah bersinar.

Itu adalah sumber air minum yang berpotensi sangat berharga bagi para astronot masa depan yang mengunjungi bulan, tetapi juga untuk air yang dapat dipecah menjadi hidrogen dan oksigen.

Oksigen bisa memberikan udara yang bisa bernapas; oksigen dan hidrogen juga bisa digunakan sebagai propelan roket. Dengan demikian, bulan, atau stasiun pengisian bahan bakar di orbit di sekitar bulan, bisa berfungsi sebagai perhentian bagi pesawat ruang angkasa untuk mengisi ulang tangki mereka sebelum menuju keluar ke tata surya.

“Jika kita bisa melakukannya, Gateway menjadi gudang bahan bakar,” kata Bridenstine.

Titik balik penting dalam kebangkitan kembali minat terhadap bulan datang pada tahun 1998 dari Lunar Prospector, pengorbit NASA kecil yang murah. Alan S. Binder, seorang ilmuwan planet yang bekerja di Lockheed Martin, memahami Lunar Prospector sebagai cara untuk menindaklanjuti petunjuk es air di kawah yang teduh dan untuk mendemonstrasikan bagaimana menjalankan misi luar angkasa dengan harga dasar yang murah.

Binder awalnya berharap bahwa seorang miliarder amal akan mengambil tab. Pada akhirnya, Lunar Prospector memenangkan kompetisi oleh NASA untuk misi berbiaya rendah. Dia ingat bahwa banyak rekannya yang tidak senang dengan hal itu. “Komunitas saya agak terkejut karena NASA memilih misi bulan,” katanya. “Sebagian dari itu adalah bahwa tata surya memiliki banyak, banyak, banyak tempat yang sangat menarik.”

Bahkan dibandingkan dengan misi berbiaya rendah lainnya, Lunar Prospector murah – hanya $ 62,8 juta, termasuk roket yang mengirimnya ke luar angkasa.

Dan Lunar Prospector memang menemukan air – atau setidaknya salah satu komponennya, hidrogen.

Setelah hilangnya pesawat ulang-alik Columbia dan tujuh astronotnya, Presiden George W. Bush mengumumkan pada Januari 2004 bahwa sudah waktunya bagi para astronot NASA untuk kembali meninggalkan orbit Bumi yang rendah dan menuju ke bulan, dengan tujuan akhir dari pergi ke Mars.

Pada 2005, NASA meluncurkan rencana untuk Constellation – armada roket, kapsul, dan pendarat baru dan lebih besar yang rencananya akan dibangun. Michael Griffin, yang waktu itu adalah administrator NASA, menggambarkan mereka sebagai “Apollo on steroid.”

Tetapi selama dekade berikutnya, ambisi bulan kembali ditandai.

Penundaan dan kelebihan biaya mengganggu Konstelasi. Pemerintahan Presiden Barack Obama, yang dilantik pada awal Resesi Hebat, membatalkannya pada tahun 2010 dan menetapkan arah yang berbeda, untuk mengincar asteroid.

Kemudian administrasi Trump mengubah arah NASA lagi. Asteroid keluar, dan bulan kembali sebagai tujuan NASA berikutnya.

Ketika administrasi-administrasi ini goyah, para wirausahawan mulai melakukan brainstorming tentang berbagai usaha bisnis di bulan.

Pada tahun 2007, Yayasan X Prize mengumumkan hadiah besar $ 20 juta, dibiayai oleh Google, yang akan diberikan kepada tim pribadi pertama yang dapat menempatkan robot pendarat di bulan.

Tim yang bersaing menemukan tantangan jauh lebih sulit secara finansial dan teknis daripada yang diantisipasi. Bahkan setelah batas waktu diperpanjang beberapa kali, hadiah berakhir tahun lalu tanpa pemenang.

Tetapi sementara tidak ada perusahaan yang bisa mengklaim jackpot, banyak yang belum menyerah di bulan sebagai peluang bisnis.

Imbalan dari bulan dapat mencakup helium-3 yang ditambang dari tanah bulan, berpotensi sebagai bahan bakar untuk reaktor fusi di masa depan, meskipun reaktor fusi praktis masih beberapa dekade lagi.

Mungkin ada celah untuk perusahaan yang akan mengirimkan abu orang yang dicintai ke bulan sebagai peringatan. Dan beberapa perusahaan swasta dapat membawa muatan untuk penelitian ilmiah. Misalnya, sisi jauh dari bulan bisa ideal untuk teleskop optik dan radio karena mereka tidak akan menghadapi gangguan duniawi di sana.

Dengan bisnis potensial ini, Hadiah Lunar X dapat berubah menjadi sukses, meskipun tidak ada pemenang.

Di masa lalu, NASA akan merancang dan meluncurkan pesawat ruang angkasa sendiri untuk menyelesaikan tugas-tugas itu. Agensi telah memulai jalur itu dengan Resource Prospector, penjelajah yang akan mengebor satu halaman ke tanah dan mengekstraksi zat-zat seperti hidrogen, helium, nitrogen, karbon dioksida, dan air.

Tetapi tahun lalu, NASA membatalkan Resource Prospector, dan sebagai gantinya akan membayar perusahaan komersial untuk mengambil muatannya di sana. Banyak bisnis baik mantan pesaing Google Lunar X Prize atau perusahaan yang memanfaatkan teknologi yang dikembangkan oleh tim tersebut.

Dalam hal ini, program ini, yang dikenal sebagai Commercial Lunar Payload Services, atau CLPS, lebih merupakan turunan dari Lunar Prospector daripada Apollo.

Astrobotic of Pittsburgh dimulai sebagai salah satu tim yang bertujuan untuk memenangkan Hadiah Lunar X, tetapi keluar ketika menyadari itu tidak dapat memenuhi tenggat waktu. Tetapi Astrobotic melanjutkan pengembangannya, meyakini bahwa ia akan tetap menemukan bisnis yang menguntungkan yang mengantarkan muatan ke bulan.

Itu menjual setengah dari ruang muatan di pendarat pertama, dijadwalkan untuk diluncurkan pada 2021. Kemudian NASA mengumumkan pada bulan Mei akan membeli ruang yang tersisa.

John Thornton, kepala eksekutif Astrobotic, mengakui bahwa wirausahawan bulan telah terlalu optimis di masa lalu dan bahwa ukuran pasar potensial tetap tidak pasti.

“Anda akan mendapatkan beberapa awal yang salah di sepanjang jalan,” kata Mr Thornton. “Saya pikir inilah saatnya. Ini yang asli dengan NASA memimpin. ”

Dia meramalkan bahwa pada pertengahan dekade berikutnya, akan ada bisnis yang stabil tetapi tidak besar, beberapa misi setahun secara total.

“Dibandingkan dengan tempat kita sebelumnya, itu adalah lompatan besar ke depan,” kata Mr. Thornton.

Kesalahannya bukan pada bintang kita

Upaya NASA untuk mencapai bulan pada 2024 akan tergantung pada apakah Kongres mendanai mereka. NASA telah meminta tambahan $ 1,6 miliar untuk tahun fiskal 2020, dan Mr Bridenstine mengatakan kepada CNN bulan lalu bahwa jadwal dipercepat mungkin total biaya $ 20 miliar menjadi $ 30 miliar, meningkatkan kekhawatiran bahwa uang itu mungkin dialihkan dari bagian lain dari NASA untuk membayar Artemis.

Mr. Bridenstine sekarang mengatakan label harganya mungkin tidak setinggi. “Saya pikir itu bisa jadi kurang dari $ 20 miliar,” katanya. “Saya katakan itu, karena banyak mitra komersial kami bersedia memasukkan uang mereka sendiri ke dalamnya.”

Tanpa dukungan dari Partai Republik dan Demokrat, program bulan bisa tersandung lagi, katanya.

“Tujuan saya adalah untuk memastikan bahwa kami melihat portofolio yang sangat seimbang dan kami tidak menginjak ranjau politik apa pun, yang telah menjadi sejarah agensi tersebut,” kata Bridenstine. “Menurut saya, itu harus bipartisan dan apolitis.”

Itu bisa menjadi tugas yang sulit selama kepresidenan Mr. Trump. Beberapa anggota Kongres telah keluar sebagai pendukung yang antusias; beberapa, terutama Demokrat di DPR, bersikap skeptis.

Bulan lalu, presiden tampaknya melemahkan rencana pemerintahannya sendiri dengan mengatakan di Twitter bahwa NASA tidak boleh berbicara tentang pergi ke bulan.

Mr Bridenstine sejak itu berbicara lebih banyak tentang Mars dan menekankan bagaimana pergi ke bulan akan mempersiapkan NASA untuk perjalanan yang jauh lebih jauh.

“Saya berbicara dengannya secara pribadi, dan kami memiliki percakapan yang baik,” kata Bridenstine. “Dia ingin kita berbicara tentang pergi ke Mars, yang tentu saja tujuannya. Dan dia mengerti kita harus pergi ke bulan untuk sampai ke Mars. Tapi tentu saja dia ingin kita berbicara tentang Mars, karena itulah yang menangkap imajinasi rakyat Amerika dan dunia. ”

 

0

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *

This site uses Akismet to reduce spam. Learn how your comment data is processed.